Covid-19: un nuovo dispositivo in grado di “odorare” il virus

Un team di ricercatori della Pennsylvania University sta lavorando a un nuovo "naso elettronico" che potrebbe aiutare a monitorare la diffusione di COVID-19

Attraverso una sovvenzione recentemente finanziata, i ricercatori di tutta l’Università della Pennsylvania stanno sviluppando un dispositivo in grado di rilevare rapidamente il COVID-19 in base all’odore unico della malattia.

Anche se i vaccini COVID-19 vengono lanciati in tutto il paese, le numerose sfide poste dalla pandemia non saranno tutte risolte immediatamente. Poiché l’immunità di gregge richiederà del tempo per raggiungere e il vaccino non è stato ancora approvato per alcuni gruppi, come i bambini sotto i 16 anni di età, i prossimi mesi vedranno una continua necessità di strumenti per monitorare rapidamente la malattia utilizzando la comunità in tempo reale.

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Un team di ricercatori della Pennsylvania University sta lavorando a un nuovo “naso elettronico” che potrebbe aiutare a monitorare la diffusione di COVID-19. Guidato dal fisico Charlie Johnson, il progetto, che ha ricevuto di recente una sovvenzione di 2 milioni di dollari dal NIH, mira a sviluppare dispositivi portatili rapidi e scalabili in grado di individuare le persone con COVID-19 in base al profilo di odore unico della malattia.

Il loro dispositivo attuale è sensibile per oltre il 90% e specifico per COVID-19, ma i ricercatori sperano di migliorare l’accuratezza del dispositivo attraverso una migliore comprensione di quali sostanze chimiche specifiche danno ai pazienti con COVID-19 un profilo di odore unico.

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Molto prima che il “coronavirus” entrasse nelle nostre vite, Johnson stava collaborando con Cynthia Otto, direttrice del Penn Vet Working Dog Center, e George Preti del Monell Chemical Senses Center per diagnosticare le malattie usando l’odore.

È noto che le malattie alterano una serie di processi fisici, inclusi gli odori corporei, e l’obiettivo della collaborazione era sviluppare nuovi modi per rilevare i composti organici volatili (COV) che erano unici per il cancro ovarico.

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Dal 2012, i ricercatori hanno sviluppato nuovi modi per diagnosticare il cancro ovarico in stadio iniziale. Otto ha addestrato cani a riconoscere campioni di plasma sanguigno da pazienti con cancro ovarico usando il loro senso dell’olfatto acuto.

Preti, scomparsa lo scorso marzo, stava cercando i COV specifici che conferissero al cancro ovarico un odore unico. Johnson ha sviluppato una matrice di sensori, una versione elettronica del naso del cane, composta da nanotubi di carbonio intrecciati con DNA a filamento singolo.

Questo dispositivo si lega ai COV e può determinare campioni provenienti da pazienti con cancro ovarico. La scorsa primavera, quando la minaccia della pandemia è diventata sempre più evidente, Johnson e Otto hanno spostato i loro sforzi per vedere se potevano addestrare i loro dispositivi di rilevamento della malattia e i cani per individuare i pazienti con COVID-19.

Francesca Angelica Ereddia
Francesca Angelica Ereddia
Classe 1990, Laureata in Giurisprudenza, siciliana, una passione per la scrittura, la musica e l'arte. Per aspera ad astra, dicevano. Io, nel frattempo, continuo a guardare le stelle.

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